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Zeitreise: Als EuroNASCAR-Champion Ander Vilarino gegen Kyle Larson und William Byron antrat

Ander Vilarino ist einer der erfolgreichsten und bekanntesten Fahrer in der Geschichte der NASCAR Whelen Euro Series. Der Spanier wurde 2012 der erste europäische NASCAR-Meister, verteidigte seinen Titel nach einem weiteren herausragenden Jahr in der Saison 2013 und holte sich 2015 seinen dritten und bislang letzten Meisterschaftssieg. Aufgrund dieser herausragenden Leistungen durfte Vilarino mehrmals zur NASCAR Champions Week in die USA reisen und sich dort mit anderen erfolgreichen Fahrern messen. NASCAR-Fans werden die Namen kennen, gegen die die EuroNASCAR-Legende auf der Rennstrecke im echten Leben und in der virtuellen Welt angetreten ist.

„Wir waren bei der NASCAR Champion’s Week“, sagt Vilarino gegenüber EuroNASCAR.com. „Kyle [Larson] und William [Byron] waren die Champions der ARCA Menards Series East, als ich sie traf. Die ARCA Menards Series war die erste Adresse für Fahrer, die in die NASCAR Craftsman Truck Series und die NASCAR Xfinity Series aufsteigen wollten. Beide waren die vielversprechendsten Protagonisten in den USA, als ich dort war. In jedem Jahr, in dem ich auf der anderen Seite des Atlantiks war, haben wir gesehen, dass die Champions der ARCA Menards Series die besten Aussichten hatten.”

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Credits: Getty Images for NASCAR / Streeter Lecka

Vilarino lernte nicht nur die beiden Talente kennen, die heute zu den Spitzenfahrern der NASCAR Cup Series gehören, sondern der 22-fache EuroNASCAR-PRO-Sieger erkannte auch, wie Larson und Byron damals wahrgenommen wurden. „Larson galt als der Fahrer mit dem größten Potenzial seiner Generation“, sagt er. „Von Anfang an war klar, dass Kyle eine steile Karriere in der NASCAR Cup Series haben würde, denn man sah, wie die Medien und NASCAR ihn behandelten.”

Vilarino fuhr Mitte der 2010er Jahre in Kartrennen, die Teil der NASCAR Champion’s Week waren, sowohl gegen Larson als auch gegen Byron. Laut Vilarino war Larson der Lokalmatador auf der Kartbahn und der aktuelle Hendrick-Motorsports-Pilot kannte die Strecke bereits, während der EuroNASCAR-PRO-Champion den kurvenreichen Kurs von Grund auf lernen musste. „Ich konnte das ganze Rennen über mit ihm mithalten“, sagt Vilarino. „Es war ein tolles Rennen und wir waren innerhalb von 0,5 Sekunden im Ziel, das hat Spaß gemacht. Das war im Dezember 2012.”

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Credits: Getty Images for NASCAR / Streeter Lecka

Es war das Jahr, in dem Larson die ARCA Menards Series East gewann, während Byron den Titel drei Jahre später in der Saison 2015 holte, als Vilarino nach seinem dritten NWES-Titel in die USA zurückkehrte. Vilarino hatte Byron als Konkurrenten auf der Strecke und der Spanier lieferte erneut eine brillante Leistung ab.

„Es war wieder ein gutes Rennen“, sagte er. „Wir fuhren ein hartes Rennen, aber es gab eine Gelbphase, um das Feld für zwei oder drei Runden zusammenzuziehen. Ich habe die meisten Runden angeführt und lag in der letzten Runde in Führung. Zwei Kurven vor Schluss wurde ich von Chris Eggleston, dem Meister der ARCA Menards Series West, gebumpt, der versuchte, mich zu überholen. Das war zu viel und William hat uns beide überholt.”

Doch das war noch nicht das Ende der Geschichte: „Ich habe Chris in der letzten Kurve den Bump versetzt“, lacht Vilarino. „William hat gewonnen, ich wurde Zweiter und Chris Dritter. Wir waren alle dicht beieinander und hatten einen tollen Kampf.”

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Credits: Getty Images for NASCAR / Todd Warshaw

„Im Jahr 2013, ein paar Monate nachdem ich meine erste EuroNASCAR-Meisterschaft gewonnen hatte, sind wir zum Battle at the Beach nach Daytona gefahren“, fährt Vilarino fort. „Ich fuhr dort in einem Auto der ARCA Menards Series und war direkt hinter Kyle Larson, bevor mein Auto den Geist aufgab. Es war schön, ich war direkt hinter ihm und habe versucht, ihm zu folgen. Ich glaube, sein Auto war schwerer als meins, denn es gab einige Autos mit Fiberglas-Karosserien und einige mit Metallkarosserien.”

„Ich glaube, ich war Elfter, als mich mein Auto im Stich ließ. Kyle gewann das Rennen der Modified-Klasse. Am Samstag nahm er am Rennen der Xfinity Series teil, und dort hatte er seinen großen Crash.“ Larson krachte auf dem Daytona International Speedway nach einem furchterregenden Einschlag in den Zaun.

„Das war ein unglaublicher Crash“, sagt Vilarino, der sich noch immer über die Möglichkeiten freut, die er in der NASCAR Whelen Euro Series hatte. „Das war die Zeit, als ich mit ihnen während der NASCAR Champion’s Week herumhing. Wir waren zusammen beim Fotoshooting und haben uns mit den Medien getroffen. Wir hielten Reden beim Abendessen, was wirklich schön war. Es war toll, diese Momente mit den Fahrern zu teilen. Persönlich habe ich festgestellt, dass die großen Fahrer in den USA viel offener sind als hier in Europa.”

Featured image by Getty Images for NASCAR / Streeter Lecka

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Credits: NASCAR Whelen Euro Series / Daniel Pflug